Principios activos: Alcaloides

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Se han identificado más de 12000 sustancias químicas diferentes en las plantas y con toda seguridad queda un gran número por descubrir. Se denomina principios activos a aquellas sustancias químicas de las plantas que presentan una acción específica sobre el organismo. Según su naturaleza química se clasifican en varios grupos: glúcidos, lípidos, proteínas, vitaminas, minerales, alcaloides, glucósidos, esencias y resinas, ácidos orgánicos, taninos.

Principios activos: Alcaloides

Los alcaloides conforman un grupo de sustancias muy variado, en cuanto a su estructura y función, que contienen una molécula que incorpora nitrógeno. La mayoría de los alcaloides se sintetizan a partir de aminoácidos y presentan una marcada actividad fisiológica. Son, probablemente, el grupo de los principios activos de mayor interés en el estudio científico de las plantas medicinales.

Poseen un efecto farmacológico muy variado y potente, incluyendo desde alucinógenos como la mescalina, hasta sustancias sumamente venenosas, como la brucina. Muchas de las plantas medicinales más tóxicas contienen alcaloides, como por ejemplo la Belladona (atropina), Estramonio (hiosciamina) y la Adormidera (morfina). La morfina fue, de hecho, el primer alcaloide que se aisló, allá por el año 1806.

Los alcaloides no están presentes en todas las plantas, encontrándose principalmente en los vegetales superiores. Su solubilidad varía dependiendo del pH, así en medios ácidos son solubles en agua mientras que a pH básico son solubles en disolventes orgánicos e insolubles en agua.

Algunos de los alcaolides más populares son la cafeina, la efedrina, la mescalina, la quinina, la nicotina, la codeina, la psilobicina, la estrictina y la piperina. Sus efectos son muy variados, desde estimulantes, antiinflamatorios, antimicrobianos, broncodilatadores, a narcóticos o analgésicos. Debido a esto, existen alcaloides que actúan sobre el hígado, los nervios, los pulmones, la mente o el sistema digestivo.

Los alcaloides se suelen clasificar en dos grandes grupos para su estudio: alcaloides derivados de aminoácidos alifáticos y alcaloides derivados de aminoácidos aromáticos. También se puede dividir en trece grupos según su estructura química, siendo sus funciones tan variadas como sus estructuras, por lo que es difícl dar nociones generales acerca de ellos.

Referencias:

1. Atlas ilustrado de las plantas medicinales. David Hoffmann

2. Fitoterapia. Vademecum de prescripción. Bernat Vanaclocha y Salvador Cañigueral

3. El tutor de las plantas medicinales. Autora: Anne McIntyre

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